Virginia Foundation for the Humanities, American Pilgrims and the Camino

15/06/2013 0:05

The Camino de Santiago or the Way of Saint James is a spiritual journey that pilgrims of diverse spriritualities and backgrounds have traversed for a thousand years. Pilgrimage essentially begins at one’s doorstep, but once in Europe there are countless routes leading to Santiago from all directions, the most popular being the Camino Francés which crosses the Pyrenees along the Spanish-French border.

This Camino covers nearly 800 kilometers (some 500 miles) traversing an idyllic, rolling Spanish countryside. By following the yellow arrows painted along the trails, a pilgrim can expect to walk 15-25 km (10-15 miles) a day to reach his next night’s shelter and welcome. At this pace, a pilgrim can reach the Cathedral de Santiago in 6 to 8 weeks to attend one of the several Pilgrims’ Masses held at the cathedral in Santiago each day.

Along the way travelers encounter charitable or family operated shelters that cater specifically to the thousands of pilgrims of all ages who make the jouney each year, inmmersing themselves in regional cuisines, architecture and landscapes. Some travelers choose a more reflective, slower pace, other walk briskly from much further away. Despite its solitary nature, the journey to Santiago de Compostela has always been one of rhythms. The soft churning of footfalls, the cadence of the wind, the alternation of eloquent open country with holy chanting by morning and merry conversation by night become the yardsicks of time for the wandering pilgrim. Sometimes the very blankness of the countryside -in Spain one speaks of the central meseta as a terrain where “the sky is your landscape” -invites the modern pilgrim as much as his or her medieval prodecessors to look inward.

 

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